Estadísticas para todos

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El libro 'El azar no existe' muestra cómo podemos distinguir los estudios rigurosos de aquellos otros que pretenden convencernos de ideas falsas

Cada día son más frecuentes los libros de divulgación científica para niños, adolescentes o público en general. Entre ellos abundan los dedicados a las matemáticas desde distintos puntos de vista, pero son más escasos los que se dedican íntegramente a la Estadística, como es el que nos ocupa en este artículo.

Estamos ante un libro, editado hace unos meses, bajo un título realmente sugerente: 'El azar no existe'. Su autor, Jesús López Fidalgo, es catedrático de Estadística e Investigación Operativa, profesor y conferenciante en universidades de prestigio internacional (San diego y Riverside-California- Missouri-Columbia, Padua...) y tiene en su haber más de 90 comunicaciones y publicaciones, además de dirigir numerosas tesis doctorales.

Esta introducción seguramente bastaría para asustar al lector más valiente y osado, horrorizado ante la perspectiva (lógicamente desalentadora) de encontrarse ante un sinfín de fórmulas matemáticas y teoremas imposibles de demostración indescifrable. Pero nada más lejos de la realidad. Es un libro ameno y muy asequible al amplio público. Los únicos requisitos para leerlo de un tirón (no llega a las 200 páginas en un formato muy cómodo) son saber sumar y restar y tener curiosidad. Y si en algún capítulo hubiera un párrafo que nos pudiera parecer demasiado 'técnico', la redacción del libro está diseñada para poder saltárselo sin perder la continuidad en el texto, con la convicción por parte del que escribe estas líneas de que el lector curioso volverá a esos párrafos para leerlos, esta vez desde otra óptica más amplia y relajada.

¿Porqué leer este libro? Como dice el propio autor en el mismo, la estadística, aunque todos tenemos una imagen, ciertamente deformada por los medios de comunicación e, incluso, por el sistema educativo, es un conjunto de disciplinas poco conocidas. Pese a que se imparte en los cursos de Bachillerato de Ciencias Sociales y en casi todos los grados universitarios técnicos y de ciencias, son bastantes los estudiantes que han acabado aborreciéndola por los malos ratos en los exámenes. Y son, también, muchos los ciudadanos que la asocian, no sin razón (la manipulación de las estadísticas con distintos fines está al orden del día) a conceptos tales como tergiversación de la realidad. De hecho uno de los objetivos del libro, declarado en la portada, es explicar, a través de numerosos y sencillos ejemplos, cómo podemos distinguir los estudios estadísticos rigurosos y bien hechos de aquellos otros que tienen por objeto convencernos de ideas falsas, o al menos no científicamente contrastadas, como ocurre muchas veces en el ámbito de la política, la economía o la publicidad. Aprender a separar el grano de la paja y a leer con mirada crítica las 'estadísticas' publicadas por los medios de comunicación o las redes sociales es algo al alcance de cualquiera que use el sentido común o, simplemente, piense un poco (discúlpeme el lector la redundancia). Este libro, entre otros objetivos, busca ayudar al lector interesado en esta dirección.

A través de este libro podrá ver, quien se asome, un conjunto amplio de usos y posibilidades de la Estadística moderna, desde las aplicaciones más iniciales (hace más de 75 años) sobre enfermedades y su mortalidad, hasta las más recientes técnicas del Big Data. Y digo de la moderna porque en realidad la Estadística en su acepción más descriptiva, ya fue usada en el Imperio Romano para contabilizar ciudadanos y familias con fines de recaudación de impuestos y de reclutamiento de soldados. Por otro lado, y más cercanos en la historia, tenemos los primeros estudios acerca de juegos de azar (por Fermat y Pascal en el siglo XVII, entre otros) que darían lugar posteriormente a la teoría del cálculo de probabilidades.

Los nueve capítulos en que se divide el libro resultan todos interesantes, desde el primero, que ya define el objeto divulgador y 'conciliador' del texto, titulado 'Doctor, veo estadística en todas partes', hasta el último, que de forma muy clara y concisa se titula 'Buenas prácticas', en referencia al correcto uso de los datos e indicadores estadísticos por parte de quienes los usan para publicar conclusiones en cualquier ámbito, político, social, económico, etc.

Del resto (no se van a desgranar todos, dejaremos al lector interesado que los descubra por su cuenta) el autor de este artículo destacaría dos: el titulado 'El apasionante mundo de lo real', donde se repasan un sinfín de situaciones de la vida cotidiana, entre otras muchas relacionadas con aspectos de nuestra salud, donde el papel de las técnicas estadísticas es fundamental para llegar a conclusiones científicamente válidas. En el otro, bajo el título 'Torturar los datos', se hacen unas reflexiones interesantes, quizá desde el punto de vista más técnico de todo el libro, pero que seguro no dejarán indiferente al lector.

En definitiva, estamos ante un libro recomendable para cualquier persona curiosa y al mismo tiempo exigente con los contenidos que lee, que desee escapar de los tópicos y atreverse a analizar la realidad por sí mismo con una mirada crítica.

'El azar no existe' está disponible en www.electolibris.es.

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