Murcia producirá a escala industrial el antioxidante natural más potente

Eduardo Gómez Acebo y Joaquín Juan Agüera, presidente y director de Seprox Biotech, respectivamente, en la planta piloto situada en el Parque Tecnológico de Fuente Álamo./Pablo Sánchez / AGM
Eduardo Gómez Acebo y Joaquín Juan Agüera, presidente y director de Seprox Biotech, respectivamente, en la planta piloto situada en el Parque Tecnológico de Fuente Álamo. / Pablo Sánchez / AGM

Seprox invertirá 10,8 millones en la primera fábrica del mundo que obtendrá hidroxitirosol puro y que venderá a multinacionales de EE UU, Rusia, Europa y Japón

Juan Carlos Hernández
JUAN CARLOS HERNÁNDEZMurcia

¿Pero qué es el hidroxitirosol? Se trata de un polifenol presente tanto en aceitunas como en hojas de olivos. Está considerado como el antioxidante más eficiente de la naturaleza, muy superior al ácido gálico, a la vitamina C, al resveratrol de las uvas, al té verde o a la coenzima Q10, entre otros. Es responsable del sabor amargo del aceite virgen extra pero, a la vez, un elemento cotizado por las industrias alimentarias, farmacéuticas y cosméticas. Sin embargo, hasta ahora las empresas biotecnológicas solo lograban una pureza de esa sustancia inferior al 20%.

Seprox Biotech, empresa creada hace diez años, ha desarrollado un proceso de síntesis química y biocatálisis que obtiene hidroxitirosol (HT) con una pureza del 99%. Lo hace en una instalación experimental ubicada en el Parque Tecnológico de Fuente Álamo que funciona desde 2010.

Todo comenzó en 2006, cuando un químico de la Universidad de Murcia, David Auñón, presentó a un grupo de inversores encabezado por Eduardo Gómez Acebo un método para obtener tal sustancia con el máximo nivel de pureza. Tras invertir dos millones de euros en una planta piloto (400.000 euros solo en pruebas), Seprox Biotech consiguió entre 2016 y 2017 las autorizaciones necesarias para comercializar el producto a escala industrial (de la FDA, en Estados Unidos, y de la EFSA, en la Unión Europea).

La sustancia sirve como conservante, estabilizador de grasas vegetales, fármaco cardiovascular y dermoprotector

El funcionamiento de dichas instalaciones permitieron afinar y abaratar los costes del proceso, ya que éste requiere condiciones extremas de presión, temperatura y pH. De ese modo, Seprox Biotech ha tomado la delantera en precio y calidad a compañías competidoras como Wacker Chemie, Creagri, Genosa y Nutrafur.

Durante el mismo periodo, la firma murciana desarrolló otros productos para diversificar su oferta; esto es, Dopac y acetato de HT.

La factoría se edificará en el Parque Tecnológico de Fuente Álamo, con capacidad para duplicar su producción en 2023

Ahora se dispone a construir en Fuente Álamo una factoría de 5.000 metros cuadrados en la que invertirá un total de 10,8 millones de euros y que empezará a producir a partir del año que viene (las obras durarán entre 6 y 8 meses). Su capacidad inicial de producción será de 30.000 kilos anuales en una primera fase. Está planteada una ampliación a medio plazo para llegar a los 60.000 u 80.000 kilos al año a un precio medio de 800 euros el kilo, puesto que la fábrica ha sido concebida de forma modular. La plantilla prevista será de 22 especialistas procedentes de los sectores químico y farmacéutico. La dirección prevé una facturación anual de al menos 50 millones de euros.

La dirección calcula que el negocio puede generar más de 50 millones de euros anuales a medio plazo

Eduardo Gómez Acebo, presidente de Seprox Biotech, destaca que los principales inversores del proyecto son locales, si bien la firma está abierta a la entrada de socios extranjeros y ya negocia futuros acuerdos de comercialización.

Más del 80% de la producción de HT puro de la nueva fábrica irá a la nutrición. Concretamente para conservas, salsas, margarinas y bebidas funcionales. Son los llamados alimentos 'health claims' por las autoridades comunitarias, pensados para proteger de enfermedades cardiovasculares, del colesterol 'malo' y de la diabetes de tipo 2. Ningún otro antioxidante -salvo los derivados del HT- ha obtenido tal categoría.

El Dopac, por su parte, sirve para estabilizar aceites vegetales, como los de colza, linaza y soja sin recurrir a procesos de hidrogenación -grasas 'trans'-, que son peligrosos a largo plazo para el corazón y las arterias, así como factores para algunos tipos de cáncer. Las grasas 'trans' serán prohibidos por la Organización Mundial de la Salud (OMS) a partir de 2023. «Eso nos situará en una posición de gran ventaja como solución alternativa», explica Eduardo Gómez Acebo.

Joaquín Juan Agüera, director de Seprox Biotech, añade: «Somos los únicos que producimos hidroxitirosol puro. Con esta sustancia, Murcia se completará a sí misma como un referente mundial en nutrición».

Más aplicaciones

Comercializar una molécula del hidroxitirosol de tal calidad abre a Seprox Biotech tanto el mercado de alimentos como el de complementos nutricionales, ya que no modifica las propiedades de los productos en los que se incluye.

Eduardo Gómez Acebo añade: «No ofrecemos un 'crecepelo' ni un producto milagroso, sino el antioxidante del futuro, que será apreciado por varios sectores». En este sentido, el hidroxitirosol tiene muchas más aplicaciones aparte de la alimentación. Así, en el sector farmacéutico, tal sustancia ha demostrado ser un buen antiinflamatorio y un factor para prevenir el colesterol 'malo'.

Por su parte, el Dopac también es recomendado para prevenir enfermedades neurodegerativas. El acetato de hidroxitirosol puede servir como ingrediente para cremas destinadas a pieles castigadas por el sol y el envejecimiento inducido por factores externos, lo que ha atraído la atención de varias compañías de cosmética.

Y aun así Seprox Biotech participa en varios proyectos de investigación y desarrollo con multinacionales para ampliar las aplicaciones del hidroxitirosol -se analiza su capacidad antiviral-, puesto que, con una pureza casi total, «es un producto totalmente nuevo para el mercado», indica Eduardo Gómez Acebo.